¿Qué es un software libre? ejemplos y programas

Es muy importante destacar que el software libre no siempre equivale a gratuito. Esta confusión se da ya que en inglés a este tipo de programas se les llama Free Software, y ese «Free» también se aplica a «gratis», pero no ocurre lo mismo en español.

A este respecto tendríamos que apuntar que no es lo mismo exactamente un programa de software libre que de código abierto. Las diferencias parecen ser, en un principio, más «filosóficas» que funcionales, por el motivo por el que nacieron.

¿Qué es el Software Libre?

Podríamos definir software libre como cualquier tipo de programa que los usuarios pueden usar, modificar, mejorar, copiar y distribuir de forma totalmente gratis.

La finalidad sería la de ajustar el software a las necesidades específicas de cada usuario para después ponerlo a disposición de la comunidad sin ningún coste.

Para conseguir estos propósitos es imprescindible tener acceso al código fuente (Source Code) de dicho software, esto es, acceso a los archivos en donde están escritas las instrucciones en un lenguaje de programación que permite la ejecución de dicho programa en un ordenador o en cualquier otro dispositivo.

Esa es la principal diferencia entre el software libre y el software propietario, también llamado software de código cerrado, precisamente porque el usuario no puede acceder al código fuente y, por lo tanto, no tiene la posibilidad de copiarlo, modificarlo o distribuirlo sin una licencia.

¿Es el software libre «gratis»?

Por su lado, el software abierto se fundamenta en los conceptos éticos de la importancia de compartir, mientras que el código abierto considera principalmente la excelencia del programa, y el hecho de que se comparta es un medio para alcanzar dicha excelencia.

Sin embargo, lo cierto es que los programas denominados de código abierto eliminan de alguna manera esa ambigüedad producida por el término «Free» en inglés, evitando que el precio sea uno de los elementos a tener en cuenta al hablar de software libre.

Estos conceptos, desde su fundación hasta sus diferencias pueden verse en la Open Source Initiative (OSI), la creadora del denominado código abierto, mientras que para conocer en profundidad el software libre deberíamos remitirnos a la Free Software Foundation (FSF).

Insistimos, pues, en que las principales características del software libre son:

  • Acceso al código fuente.
  • Posibilidad de ejecutar el programa sin restricciones.
  • Posibilidad de compartirlo con otros usuarios.
  • Posibilidad de modificarlo y de compartir dichas modificaciones.

Ejemplos de software libre

Existen muchos programas que entran dentro de la definición de software libre, incluso algunos que nos sonarán bastante.

El ejemplo más claro sería el del famoso navegador Mozilla Firefox.

Otro ejemplo, ya dentro del campo del e-Learnig sería el programa Moodle.

En cuanto a programas de uso común en todo ordenador, nos encontraríamos con 7-zip, un programa para comprimir y descomprimir archivos.

Dentro de este campo también está JDownloader, un programa que sirve para realizar descargas de internet y que permite aumentar la velocidad de las descargas, además de realizar varias a la vez.

Y referido a la creación y gestión de páginas web, el software libre más famoso y uno de los más utilizados es WordPress.

Otro aspecto que ocupa y preocupa a la comunidad es el de descargar y compartir archivos. En este campo destacan programas como Ares, Emule o µTorrent.

También muy importante, ya que es un programa de ayuda para mantener nuestros ordenadores en un buen estado de salud, tenemos Spybot – Search & Destroy, útil para eliminar programas espía. Y en contra de virus en general podemos contar con Clam Win Free Antivirus.

Para grabación y edición de audio está Audacity, y para imágenes podemos usar Gallery.

En el mundo de los eBooks nos encontramos con el famoso Calibre, un software libre que nos permite tener una librería digital y transformar, crear y convertir los libros digitales a diferentes formatos.

Y, por supuesto, uno de los programas de software libre por excelencia es Linux, que es, nada más y nada menos que un sistema operativo capaz de hacerle la competencia a las grandes corporaciones.

Tipos de licencia

Que estemos hablando de software libre con las características que hemos mencionado, no implica necesariamente que queden desprotegidos los derechos de autor.

De hecho, este es uno de los principales conceptos que cualquier usuario sabe que debe destacar al hacer uso de este tipo de software: mencionar al autor.

Para que no haya confusiones y todo el mundo sepa qué puede hacer con un programa de software libre existen distintos tipos de licencia. Veamos las principales y más usadas.

GPL

GPL son las siglas en inglés de Licencia Pública General. En concreto, se habla de Licencia Pública General de GNU (GNU GPL). Es uno de los tipos de licencia más extendidos dentro del mundo del software libre, tanto que se calcula que en torno al 60 % de todo el software libre en el mundo trabaja bajo esta licencia.

Se deben tener en cuenta las características que aplican a la hora de modificar y distribuir programas de software libre que funcionan bajo esta licencia, ya que tienen que cumplirse para que puedan ser consideradas como tal.

BSD

Esta licencia es compatible con la anterior, la GNU GPL, por lo que suele interactuar con ella. De hecho, esta es una de sus características principales, que permite que la versiones modificadas puedan disponer de otras licencias.

La licencia BSD (siglas de Berkeley Software Distribution) se aplica a software libre que, normalmente, se distribuye con el sistema operativo del mismo nombre en cuya creación colaboró la Universidad de California en Berkeley.

MPL

Esta licencia está en el origen de uno de los programas de software libre que mencionábamos anteriormente: Mozilla Firefox.

Netscape Communications Corp., la creadora del navegador Netscape Navigator decidió publicar el código fuente de Netscape Communicator 4.0, de donde surgiría Mozilla Firefox.

El problema, si es que se puede considerar como tal, de las licencias como GPL es que cualquier modificación que se haga en el software debe distribuirse bajo este mismo tipo de licencia. MPL vino a intentar paliar lo que algunos usuarios consideraban como reglas excesivamente estrictas para un software libre.